La science derrière l’amitié entre les chiens et les Hommes

La journée au travail a été longue. Vous êtes épuisé et prêt à vous affaler sur le canapé. Vous ouvrez la porte et soudain, un nez humide, une queue en mouvement et un baiser baveux vous saluent. Il semblerait que votre arrivée soit l’apogée de la journée de votre chien !

Le lien entre les humains et les chiens a duré des milliers d’années et a même façonné l’évolution de nos cerveaux. Nos compagnons canins nous affectent de manière surprenante, allant de renforcer notre système immunitaire à lutter contre la démence. Avec tout ce que les chiens font pour nous, il n’est pas surprenant qu’ils aient été surnommés « les meilleurs amis de l’homme ».
Dans cet article, nous passerons en revue les faits impressionnants concernant l’amitié Homme – Chien.

L’étude de l’Université Emory

Des chercheurs de l’Université Emory ont cherché à savoir si les chiens préféraient recevoir des friandises ou des compliments. Les scientifiques ont alors entrainé treize chiens à associer trois objets différents avec trois réponses différentes. Un chevalier jouet bleu a fait une éloge verbale, un camion jouet rose a signalé l’arrivée une friandise, et une brosse à cheveux n’a signalé aucune récompense (la brosse constituait la condition contrôle).
Chaque chien a été testé 32 fois avec l’aide d’un appareil IRMf pour analyser l’activité neurale. Tous les chiens ont montré une plus grande activation neuronale pour les stimuli de récompense que la brosse à cheveux. Quatre des chiens ont montré une activation plus forte pour les éloges par rapport au stimulus de traitement et neuf ont présenté une activation neurale similaire pour les éloges et le stimulus de traitement.
En fait, le chien est « hypersocial » avec nous, les humains.

Des capacités insoupçonnées

Les chiens sont dotés de capacités assez impressionnantes. Par exemple, il a été montré qu’ils traitent le langage de la même façon que les humains et qu’ils sont capables de distinguer les mots importants des mots insignifiants. Les chiens sont également capables de reconnaître les visages humains sur les photographies et en personne, en traitant les images dans la partie du cerveau qui traite de la communication, de l’expression émotionnelle et de la mémorisation des souvenirs. Aucun de ces traits n’est présent chez les loups, ce qui suggère que l’influence humaine a beaucoup contribué au développement du chien.

Des explications physiologiques concernant notre lien très fort avec nos chiens

Des recherches récentes ont montré les chiens voient leur niveau d’ocytocine (une hormone associée au bonheur) augmenter de 130% lors du contact visuel avec un humain, et, plus particulièrement avec leurs maitres. Ce n’est pas tout! Les humains connaissent une augmentation de 300% d’ocytocine lors du contact visuel.

Les bénéfices pour les enfants

Les chiens peuvent également avoir un impact énorme sur le développement des enfants, à la fois physiquement et mentalement. Les enfants grandissant à la maison avec un animal de compagnie sont en effet moins susceptibles de tomber malade que les enfants qui vivent sans animaux. Les chercheurs pensent qu’en exposant les enfants aux animaux domestiques et à des microbes importés de l’extérieur, le système immunitaire est rapidement stimulé et donc renforcé. Les enfants ont également signalé des niveaux de positivité plus élevés à propos de leur maison et de leur famille lorsqu’ils avaient un lien fort avec le chien.

Les bénéfices pour les adultes

En moyenne, les propriétaires de chiens ont une pression artérielle basse, un taux de cholestérol inférieur, moins de crises cardiaques et souffrent de moins de problèmes médicaux en moyenne. Cela pourrait être en partie dû au fait que les propriétaires de chiens emmènent généralement leurs chiens dans des promenades, ce qui fait partie d’un mode de vie sain.
Les chiens encouragent également les humains à être plus sociaux. En effet, beaucoup déclarent qu’il est beaucoup plus facile de se faire des amis grâce à la possession d’un chien. Les personnes ayant un chien réagissent également moins au stress.
Il semble donc que nos compagnons canins nous rendent meilleurs, et que le lien amical nous liant à eux est réciproque, bénéfique, et très gratifiant.

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